Existential Analysis

Additional articles and interviews on Existential Analysis will follow in the coming months. I am pleased to present the first piece, an interview with Norma Hernández of Mexico City. We discuss an Existential Analytic and Mexican perspective on education and leadership. This interview is in both English and Spanish.

  • Norma Hernández


    Norma Hernández is Founder and President of LEBEN & BERUF Mexico, S.C.

    Member of the International Society for Logotherapy and Existential Analysis (GLE)


    I would like to thank Isis Sadek PhD for her translation of this piece.



    I invited Norma Hernández of Mexico City to participate in this interview following numerous conversations she and I began at a week-long summit on Existential Analysis in Vienna, Austria in May 2016. Norma and I share several things in common as colleagues and friends. Most pronounced is our deep personal and professional affinity for the psychological theory of Existential Analysis and the impact its philosophical perspective and therapeutic approach has had on our respective work. Individually we have each taken the theory of Existential Analysis and applied its broad, applicable and relevant framework to: psychoanalytic practice, individual and vocational counseling, management, teaching and business leadership.

    Invité a Norma Hernández (Ciudad de México) a realizar esta entrevista como continuación de varias conversaciones que tuvimos entre nosotras en una reunión de una semana sobre el Análisis Existencial, que se celebró en Viena, Austria en mayo del 2016. Norma y yo tenemos mucho en común como colegas y como amigas, particularmente nuestra profunda afinidad personal y profesional por la teoría psicológica del Análisis Existencial y el efecto que su perspectiva filosófica y acercamiento terapéutico han tenido sobre nuestro trabajo, respectivamente. De manera individual, cada una hemos aplicado el amplio y pertinente marco de la teoría del Análisis Existencial a la práctica psicoanalítica, el counseling individual y de desarrollo vocacional, la administración, la docencia y el liderazgo empresarial.


    Norma, we share a professional passion for the theory of Existential Analysis in addition to a belief that the theory of Existential Analysis offers a highly relevant, practical, and insightful framework not only for therapy and counseling but for education, vocational counseling, management and leadership. You have interests in education, the workplace and leadership, for example. Could you comment on the relevance of Existential Analysis to these areas from a Mexican perspective? Do you feel Existential Analysis offers a framework that can dialogue effectively with different cultures, in this case the Mexican culture?

    Norma, compartimos una pasión profesional por la teoría del Análisis Existencial, además de la convicción de que esta teoría ofrece un marco de referencia altamente aplicable, práctico y de profunda comprensión no sólo en la terapia y el counseling, sino también en los ámbitos de la educación, de la orientación profesional, la administración y el liderazgo. Tienes un especial interés en la educación, el área laboral y el liderazgo, por ejemplo. ¿Podrías hablar de la importancia que tiene el Análisis Existencial para estas áreas, desde una perspectiva mexicana? ¿Sientes que el Análisis Existencial ofrece un marco teórico capaz de dialogar eficazmente con la diversidad de culturas, y en forma particular, con la cultura mexicana?


    Before answering your questions, Britt-Mari, I wanted to thank you for this dialogue and for appreciating my interests and personal points of view on Existential Analysis and how it can be applied in another broad field of human activity.

    Existence is the central topic of Existential Analysis and the Human Being is at its core. It is a theory of human existence that benefits the development of one’s life so that it can be lived as one’s own. These central elements of study are what make Existential Analysis applicable in a vast range of activities across Mexico, including the ones that you mention, which all hold a special interest for me: the sphere of education, the workplace, and any mode in which leadership is exercised. To start, I would like to discuss the needs that I perceive in each of these spheres and then explain how Existential Analysis can be especially useful.

    Research projects and initiatives are currently underway in Mexico to develop new educational models with the aim of educating children and young people to be autonomous and capable of exercising critical thinking, of assigning value to information, of making their own decisions based on values, and of defining solutions to the problems of today’s world. In sum, the goal is to develop an educational model that would shape better citizens. Additionally, the form of globalization that we are currently experiencing has had considerable effects on workplaces and on how business is carried out in our country, all of which requires that Mexicans not only adapt in an intellectual and intercultural sense, but also that they adopt an acute sense of ethics and social responsibility in their business practice and in how they run their enterprise. This constitutes a considerable challenge in our country, currently in the midst of struggling against corruption which, as I see it, has become a “way of being.” Corruption emerges as a behaviour, as a psychodynamic response to a long-standing aspiration for social equity in the face of centuries-old ongoing human rights violations.

    As regards leadership, I view it as having a central place in life, in all of its spheres. Leadership is a natural trait that stems from reflection and intimate critical thinking, to be applied primarily towards personal choices that orient how we shape our own life with balance and fulfillment, and then, to be applied in our relationships with others. Whether on the level of family, society, the workplace, education, sports, or any other imaginable sphere, leadership represents a personal act that distinguishes itself by its capacity of “influencing” others; by being a leader, we become a model to others. Taking as an example the spheres of the workplace and, more broadly, organizations, the most widespread form of leadership in Mexico focuses on the planning and control of tasks and activities to fulfill the business’s productivity goals. Collaborators’ well-being and motivations are seldom given consideration, which, in turn, hinders any possibility of teamwork.

    Existential Analysis views the human being as a dynamic and tri-dimensional being, constituted of three elements that interact permanently: body-mind-spirit (soma-psyche-nous). This integral view is, on the one hand, a functional unity that encompasses physical capacities, cognitive development, thinking, creativity, emotions, and all the needs and skills required to face the conditions of our existence in a way that enables us to be in it, to acquire knowledge and academic learning, to work, create and contribute something useful to the world. In Existential Analysis, this functional unity is what the ego relies on in facing the world. On the other hand, this triad also represents the human essence from which “Personhood” emerges as an intangible spiritual being that is also always present in all the anthropological dimensions and manifests itself in all the capacities and attributes emphasized in Existential Analysis, which you introduced earlier. The person is the one who forges a deep relationship between our intimacy and s/he who speaks, it is the authority that has “the last word” in harmony with oneself and from whom stem acts that are of value to the world.

    Given its additional perspective on human essence, Existential Analysis can contribute to educating children and young people in harmony with the proposed educational models to which we aspire. It can also contribute to generating trust as to whether businesses’ activities are conducted in an ethical way that is responsible towards the workplace and business. Finally, it is a tool through which the exercise of leadership in Mexico can be reoriented in a way that empowers collaborators and encourages their creative participation within teams.

    I would also like to point out that the double dialogue through which human beings engage with their inner world and with the external world (a dialogue that you’ve mentioned earlier) –this  dialogue is always carried out in relation to the four spheres of existence defined in Existential Analysis: 1) vis-à-vis the world and reality, 2) vis-à-vis the relationships that reveal values, 3) vis-à-vis the ethics that summon one to be unique and authentic, and 4) vis-à-vis the future which questions meanings. The structural model of Existential Analysis takes shape in the Theory of Fundamental Existential Motivations which considers that the human being is mobilized to generate and maintain the basic conditions that allow them to exist from these four perspectives. These deep-rooted motivations are basic and are at the basis of all other motivations. They are also shared and therefore applicable to a diversity of cultural contexts across the world. Based on my research in which I analyze the roots of the most widespread style of leadership in Mexico, I can confirm that I have found answers and have been able to corroborate that this theory offers a broad frame of premises that are applicable in any cultural setting, and that can be useful to engage these settings.

    antes de responder tus preguntas, quiero agradecerte este diálogo y tu aprecio hacia mis intereses y puntos de vista personales sobre el Análisis Existencial, aplicado hacia otro vasto campo de la actividad humana.

    El Análisis Existencial tiene como su tema medular a la Existencia y como su centro de análisis al Ser Humano, se trata de una teoría de la existencia humana que favorece el desarrollo de nuestra vida para vivirla como propia; y son estos elementos centrales de estudio, los que hacen que el Análisis Existencial sea aplicable para un vasto campo de actividades en nuestra vida en México, incluyendo los que tú mencionas y que representan un muy especial interés para mí: el ámbito educativo, el campo laboral y el ejercicio del liderazgo en cualquier forma. Quisiera plantearte primero las necesidades que percibo en cada uno de estos ámbitos, para posteriormente exponerte cómo puede ayudar el Análisis Existencial.

    Actualmente, en México se llevan a cabo investigaciones y proyectos para el desarrollo de nuevos modelos educativos que tienen como objetivo formar a niños y jóvenes como personas autónomas, capaces de tener un pensamiento crítico, de darle valor a la información, de tomar decisiones propias basadas en valores y de entregar soluciones a problemas del mundo actual; en resumen, se pretende una educación para formar mejores ciudadanos. Además, la globalización que vivimos ha tenido efectos importantes en el ámbito laboral y de negocios en nuestro país, lo que demanda de los mexicanos no solamente una adaptación intelectual intercultural, sino ejercer la práctica empresarial y de negocios con un alto sentido ético y de responsabilidad social. Esto representa un gran desafío en nuestro país, en el que se lucha al mismo tiempo con la corrupción, la cual se ha convertido en nuestra sociedad -a mi parecer- en una “forma de ser”, como respuesta psicodinámica a profundos orígenes de carácter histórico y de equidad social.

    Respecto al liderazgo, para mí éste toma un lugar primordial en la vida, en cualquiera de sus ámbitos. El liderazgo es un atributo natural que tiene como punto de partida la reflexión y el pensamiento crítico íntimo, para aplicarlo en primer lugar, a conducir las elecciones personales hacia el diseño de una vida propia, con balance y plenitud; y, en segundo lugar, para aplicarlo en nuestra relación hacia los otros. A nivel familiar, social, laboral, educativo, deportivo, o cualquier otro que podamos imaginar, el liderazgo representa un acto personal que tiene como cualidad la capacidad de “influir” en los demás, ser líder nos convierte en modelo para otros. Tomando como ejemplo el ámbito laboral y empresarial, la actitud de liderazgo predominante en México se orienta hacia el dirigir la planificación y control de tareas y actividades para cumplir con objetivos empresariales de productividad, sin mirar con atención a los colaboradores y trabajadores en su bienestar y motivaciones, lo cual, no favorece tampoco el trabajo en equipo.

    El Análisis Existencial mira al ser humano como un ser dinámico y tridimensional, es decir, constituido por tres elementos en permanente interacción: cuerpo-mente-espíritu (soma-psyche-nous). Esta forma integral es, por un lado, una unidad funcional que le da espacio a las capacidades físicas, al desarrollo cognitivo, al pensamiento, a la creatividad, a las emociones y a todas las necesidades y habilidades requeridas para hacerle frente a las condiciones de nuestra existencia para poder ser en ella, para adquirir conocimiento e instrucción académica, trabajar, crear y aportar algo útil al mundo. En Análisis Existencial, esta unidad funcional es con la que cuenta el “Yo”, de cara al mundo. Por otro lado, esta tridimensional representa además la esencia humana en la que surge el “Ser-Persona”, como un ser espiritual intangible quien, a la vez, está siempre presente en todas las dimensiones antropológicas, manifestándose a través de todas las capacidades y atributos que enfatiza el Análisis Existencial y que tú has introducido anteriormente. La Persona es quien realiza la relación profunda con nuestra intimidad y quien habla, es esa autoridad que dice “la última palabra” en armonía con uno mismo, trascendiendo actos de valor para el mundo.

    Considerando esta visión adicional sobre la esencia humana, podemos contribuir con el Análisis Existencial, en la formación de niños y jóvenes conforme a los modelos educativos proyectados; en la creación de confianza sobre las actividades empresariales realizadas con ética y responsabilidad para el ámbito laboral y empresarial, así como en reorientar el ejercicio del liderazgo en México hacia empoderar a los colaboradores, fomentando su participación creativa en equipo.

    Adicionalmente, quiero señalar que el doble diálogo que lleva a cabo el ser humano con su mundo interno y externo, el cual señalas con anterioridad, lo realiza siempre de cara a los cuatro ámbitos de la existencia que define el Análisis Existencial: hacia el mundo y la realidad, hacia las relaciones que revelan los valores, hacia la ética que apela a la propia unicidad y autenticidad, y hacia el futuro que cuestiona el sentido; a través de su modelo estructural - la Teoría de las Motivaciones Fundamentales Existenciales - el Análisis Existencial contempla que el ser humano, es movido para crear y mantener las condiciones primarias para existir desde estas cuatro perspectivas. Estas motivaciones profundas, son básicas y subyacen a cualquier otra motivación, y desde luego que son comunes y aplicables a toda la diversidad cultural de nuestro mundo. Con base en un trabajo de investigación que llevé a cabo, con el fin de analizar el porqué del estilo de liderazgo que se ejerce en forma predominante en México, puedo afirmarte haber encontrado respuesta y corroborar que esta teoría ofrece un vasto marco de fundamentos que pueden “dialogar” y aplicarse en cualquier cultura.


    A foundational premise of Existential Analysis is our fundamental freedom as human beings.   We are “deciding beings”, ultimately free to continuously construct, create and decide who we are. We are also relational beings; our unique individuality always stands amongst and beside others and the wider world of which we are part. The relational reality of human existence is sometimes lost within the priority and exclusivity the western industrialized world places on individuality and individual development. I see this changing somewhat with an increasing public language expressing the desire for belongingness and global collaboration and with individuals wanting to contribute to their immediate communities and to the world. These relational ways of being and acts of participation and contribution are equated with and experienced as fulfilling and meaningful living.

    Could you describe the concept of relationality from a Mexican perspective and the relevance existential analysis has when you think of meaningful individual and community development?

    Una premisa fundacional del Análisis Existencial afirma nuestra libertad fundamental como seres humanos. Somos “seres capaces de decidir”, libres de construir, crear y decidir quiénes somos. Somos también seres relacionales (que nos construimos en relación con los otros); nuestra individualidad única siempre existe entre y al lado de otros y del mundo más amplio del que formamos parte. Esta realidad “relacional” de la existencia humana tiende a quedar opacada por la prioridad y exclusividad que el mundo occidental le otorga a la individualidad y al desarrollo personal. No obstante, veo una cierta tendencia que está siendo contrarrestada con el surgimiento de un lenguaje –cada vez más abierto– que expresa el deseo de pertenencia y de colaboración global; veo también individuos anhelando contribuir con sus comunidades circundantes y con el mundo. Estos modos de ser-relacional y de actos de participación y contribución se equiparan y se vivencian como una vida plena y valiosa.

    ¿Podrías describir el concepto de relacionalidad desde una perspectiva mexicana, así como la relevancia que tiene el análisis existencial para un desarrollo personal y comunitario significativo?


    Just as you do, Britt-Mari, I feel a general push towards individualism and personal-individualist development. These concepts are promoted as a form of personal fulfillment in search of happiness or a good quality of life, which is based on attaining the goal of personal physical or mental well-being. Some authors suggest that Narcissus is the symbol of our era: he is so taken with himself that he doesn’t have eyes to see the world around him.

    This individualism is very different from the “individuality” that calls upon the “Ego” to grow stronger by building its own identity in two directions: in relation to others and by differentiating from others to assert one’s self. This identity formation is the starting point for the concepts to which you refer: freedom, the human being’s ability to decide, and the understanding of the human being as connected to reality, in the midst of and alongside of others’ reality as well as the reality of the world in which we exist.

    I personally feel that there are groups in Mexico that genuinely offer community-based help. But a large part of the population is alienated from their human rights and lack role models from which they could construct their individuality and define their uniqueness. These people are vulnerable and easily fall prey to being manipulated by others, without asking themselves what the attributes are that define their individuality and build their Self.

    In addition to the perspective from which you broached the concept of relationality and the way in which it has changed, I see another phenomenon that has transformed not only the concept but also the “way” in which people connect or enter into relationships nowadays: information technologies. In addition to establishing new modes of relation, information technologies also offer a large mass of information and generate the sense of competing in a race against time. This is difficult to assimilate, as it creates a chasm between generations, between those of us who have lived part of our past lives without these technologies and the children and young people who can’t imagine their lives without smartphones, computers, and armfuls of information. The danger that I identify in my country (and that probably surfaces in other places too) is that this new mode of connecting doesn’t afford us time to grow close to this relation, to get a feel for it… as we are unable to do this, we lose our ability to perceive values. I don’t think that people have ceased to have values, but I question whether we are still able to perceive those values. The new generations are not demonstrating their ability to recognize their true personal values, those that are deeply felt and could form the basis for them to recognize and build their self-worth.  

    In Mexico, information technologies often go from being a medium that allows one to attain goals to being the goal itself. The same goes for information: what has become important is the simple fact of transmitting information, regardless of whether this information has any meaning. One of the great challenges of Existential Analysis is precisely to educate people to discern and select that information which is personally significant and meaningful, to assign it meaning and value.

    In sum, this tendency towards individualist living, information technologies and the new modes of connecting that ensue, together with the difficulty of perceiving values –all constitute an unavoidable reality of our age. Existential Analysis offers a deep understanding of the concept of relationship and how to establish it, how to perceive values, and of what the necessary conditions are so that human beings can define their self-worth and thus recognize their freedom to choose and decide, and genuinely contribute to meaningful community development.

    Al igual que tú, Britt-Mari, en México siento una fuerza hacia el individualismo y el desarrollo personal-individualista. Estos conceptos se promueven como una realización personal en búsqueda de la felicidad o de una buena calidad de vida, basada en procurarse un bienestar personal físico y mental como meta. Hay autores que proponen a “Narciso” como el símbolo de nuestra época, quien enamorado de si mismo, carece de ojos para el mundo exterior.

    Este individualismo es algo muy diferente a la “individualidad” que apela al “Yo” a fortalecerse mediante la construcción de la identidad propia, la cual se forma en referencia con los otros y, a la vez, al diferenciarse de ellos reconociendo lo propio. Esta identidad es el punto de partida para los conceptos que mencionas: libertad, ser humano que decide y ser humano en relación con la realidad, en medio y al lado de la realidad de otros y de aquélla del mundo en el que existimos

    Personalmente, siento que en México existen grupos que auténticamente ofrecen ayuda comunitaria. Sin embargo, existe una gran parte de la población que está marginada de derechos humanos, no tiene referentes para formar su individualidad y unicidad, y se encuentra vulnerada y expuesta a ser manipulada por otros, sin cuestionarse lo propio.

    Pero además de la perspectiva en que tú has abordado el concepto de relación y la manera en que se ha afectado, veo también un fenómeno que ha transformado no tanto el concepto, sino la “forma” de conexión o relación de hoy en día, y que lo constituyen las tecnologías de la información (TIC´s), las cuales además de establecer nuevas formas de relación, también ofrecen un gran cúmulo de información y una competencia de rapidez contra el tiempo. Es algo difícil de asimilar cuando nos encontramos ante una brecha generacional de personas que vivimos parte de nuestra vida pasada sin estas tecnologías, y los jóvenes y niños de hoy quienes no conciben la vida sin celulares, sin computadoras, y sin información a manos llenas. El peligro que yo veo en mi país, y que pienso que quizás es igual en otras partes, es que esta nueva forma de relación no da tiempo para acercarse a ella, para sentirla… y sin esto, estamos perdiendo la capacidad para percibir los valores. No creo que los valores se hayan perdido, los valores están, pero no podemos captarlos y las nuevas generaciones no están reconociendo sus auténticos valores que les sirvan como referencia para la construcción de su valor propio.

    En México, muchas veces las tecnologías de la información pasan de ser el medio para lograr objetivos, para convertirse en el fin en sí mismas. Igual sucede con la información, lo importante pareciera ser el sólo hecho de transmitir información sin sentido. Un gran reto del Análisis Existencial es precisamente ofrecer educación para discernir y seleccionar la información personalmente significativa y darle valor y sentido.

    La tendencia a la vida individualista, las TIC´s y las nuevas formas de relación resultantes, así como la dificultad para percibir los valores, constituyen una realidad inevitable, pero el Análisis Existencial ofrece una profunda comprensión sobre el concepto de relación y cómo establecerla, cómo percibir los valores; asimismo, sobre las condiciones previas que debe tener el ser humano para la formación de su valor propio, y con esto ser capaz de reconocer su libertad de elección y decisión, y contribuir auténticamente al desarrollo comunitario significativo.


    On a more personal note, how has Existential Analysis influenced your work?

    Desde una perspectiva más personal, ¿cuál ha sido la influencia del Análisis Existencial en tu trabajo? 


    Existential Analysis has enriched my professional life, as its anthropological premises and its structural model are, to me, premises and tools from which to design a model for managing organizations that views institutions or businesses as “human organizations.” This model includes the diagnosis of workplaces’ quality of life within an organization, as well as the model of personal competencies as a basis for designing position profiles, value scales for these profiles, as well as scales for evaluating professional or workplace performance.

    Thank you for this invitation and for giving me this space to share my ideas.

    El Análisis Existencial ha enriquecido mi vida profesional, pues he encontrado en sus bases antropológicas y en su modelo estructural, pautas y herramientas para diseñar un modelo de gestión organizacional mirando a una institución o empresa como una “organización humana”. Este modelo comprende el diagnóstico de calidad de vida laboral en una organización, así como el modelo de competencias personales como base para el diseño de perfiles de puestos, escalas de valuación de los mismos y escalas de evaluación al desempeño profesional o laboral.

    Muchas gracias por tu invitación y por regalarme este espacio para compartir mis ideas.